Saturday, February 4, 2012

Refusing medical treatment

This week I'll be presenting a campus Medical Ethics class on "May a patient refuse medical treatment?" We'll talk about:
  • The Torah's license to heal and whether that obligates patients to seek healing;
  • The arguments in favor of compelling a person to pursue certain activities, and against;
  • The question of whether a patient is required to trust a doctor who prescribes a given treatment.

Here's the source sheet. Of course, there are many more sources to consider, but this is a relatively quick "lunch and learn" session:


A. Jim, 25, is in a car accident. A large vein in his leg is severed, and Jim loses a great deal of blood. Jim's religious beliefs prohibit blood transfusions. Is Jim entitled to refuse the transfusion?

B. Susan, 89, has emphysema, cataracts, dementia and trigeminal neuralgia, and is diagnosed with Stage 2 breast cancer. Her doctor says the tumor is treatable with chemotherapy. Is Susan entitled to refuse the cancer treatment?

C. Jason and Sally have a 6 year old son who is scheduled to have a tetanus vaccination, but they have heard that vaccines are dangerous. Are they entitled to refuse the vaccination on behalf of their son?

Physicians are permitted to heal

1. Talmud, Berachot 60a

אמר רב אחא הנכנס להקיז דם אומר יהי רצון מלפניך ד' אלקי שיהא עסק זה לי לרפואה ותרפאני כי אל רופא נאמן אתה ורפואתך אמת לפי שאין דרכן של בני אדם לרפאות אלא שנהגו אמר אביי לא לימא אינש הכי דתני דבי רבי ישמעאל ורפא ירפא מכאן שניתנה רשות לרופא לרפאות

Rav Acha said: One should recite the following prayer when he enters to have his blood let: “May it be Your will, my Gd, that this activity should be a cure for me and heal me, for You are a faithful healer and Your healing is true. It is not the way of humans to heal; it is simply what we do.”

Abayye said: One should not say this, for we have learned from the yeshiva of Rabbi Yishmael, “The Torah says ‘and heal him,’ from which we learn that the doctor is given permission to heal.”

2. Ramban, Torat haAdam, Illness: Danger

ומסתברא דהא דאמרינן נתנה רשות לרופא לרפאות לומר שאינו אסור משום חשש השגגה. א״נ שלא יאמרו הקב״ה מוחץ והוא מרפא שאין דרכן של בני אדם ברפואותאלא שנהגו... האי רשות רשות דמצוה הוא לרפאות ובכלל פקו"נ הוא

"The Torah gave the doctor permission to heal" means that healing is not prohibited due to concern for error. Alternatively, it is lest people say that Gd strikes and this person comes to heal, and that it is not the way of humans to heal, but simply what we do… This permission is a mitzvah, for it is a mitzvah to heal and it is part of saving lives.

Am I obligated to go to a doctor, or not?

3. Ramban to Vayyikra 26:11

והכלל כי בהיות ישראל שלמים והם רבים, לא יתנהג ענינם בטבע כלל... עד שלא יצטרכו לרופא ולהשתמר בדרך מדרכי הרפואות כלל, כמו שאמר כי אני ד' רופאך. וכן היו הצדיקים עושים בזמן הנבואה...

The principle is that when the Jews are complete, the laws of nature will not govern them at all… They will not need a doctor and will not need to be careful about therapeutic activities at all, as it is written, ‘For I am HaShem your healer.’ And so the righteous did in the prophetic era…

Am I obligated to follow the doctor's advice?

4. Talmud, Bava Kama 90b

החובל בעצמו אף על פי שאינו רשאי - פטור, אחרים שחבלו בו - חייבים

Although one who illegally harms himself is exempt from liability, others who harm him are liable.

5. Shulchan Aruch Orach Chaim 618:1

חולה שצריך לאכול, אם יש שם רופא בקי אפילו הוא עובד כוכבים שאומר: אם לא יאכילו אותו אפשר שיכבד עליו החולי ויסתכן, מאכילין אותו על פיו... אפילו אם החולה אומר: אינו צריך, שומעים לרופא

If a patient needs to eat, and an expert doctor – Jewish or not Jewish – says that without eating his illness may worsen and he may be endangered, we feed him… Even if the patient denies needing it, we listen to the doctor.

6. Shulchan Aruch Choshen Mishpat 3:1

אין בית דין פחות משלשה. וכל שלשה נקראים בית דין, אפילו הדיוטות... והם דנים את האדם בעל כרחו

There is no such thing as a court of fewer than three judges; any set of three, even untrained people, are a court… and they can judge a person against his will.

7. Talmud, Sanhedrin 73a

מנין לרואה את חברו שהוא טובע.. שהוא חייב להצילו תלמוד לומר לא תעמד על דם רעך והא מהכא נפקא מהתם נפקא אבדת גופו מניין תלמוד לומר והשבתו לו אי מהתם הוה אמינא הני מילי בנפשיה אבל מיטרח ומיגר אגורי אימא לא קא משמע לן

How do we know that one must save a person he sees drowning…? The Torah teaches, "You shall not stand by the blood of another." Isn't that "And you shall return it to him," which refers to loss of his body? That would only require doing it personally, but it would not require hiring someone to help.

8. Shulchan Aruch Choshen Mishpat 261:4

המאבד ממונו לדעת אין נזקקין לו

One need not aid a person who destroys his own property knowingly.

9. R' Yaakov Emden, Mor uKetziah Orach Chaim 328

ועוסק בתרופה בדוקה וגמורה ודאי לעולם כופין לחולה המסרב במקום סכנה בכל ענין ואופן שנתנה תורה רשות לרופא לרפאותו, כגון לחתוך בשר חי שבמכה... אפילו בנטילת אבר (כדי להצילו ממות)... ומעשין אותו בעל כרחו משום הצלת נפש, ואין משגיחין בו אם הוא אינו רוצה ביסורין ובוחר מות מחיים אלא חותכין לו אפילו אבר שלם, אם הוצרך לכך למלטו ממות

One who practices tested treatments definitely forces a recalcitrant patient, in a case of danger, to undergo any treatment licensed by the Torah in its permission to heal, such as cutting raw flesh from a wound… or even removing a limb to save his life… And we force him against his will to save his life. We do not pay attention to his refusal of pain and his choice of death over life; we cut even a whole limb if this is necessary to save him from death.

10. R' Meir Simchah haKohen, Meshech Chachmah to Shemot 24:3

לכוף ולרדות על חוקי התורה ונדריה הוא רק מצד ש'כל ישראל ערבים זה בזה', ואם יעבור אחד, הוא מזיק לחבירו ולהכלל כולו. בזה יש לבית דין לכוף ולשפוט העובר את מצות ד' יתברך, דבלא זה אין זה מהראוי שיתערב אחד במה שיש להאדם עם קונו

Compelling people to follow Torah is a product of 'All Jews are responsible for each other'; one who would violate the law would harm others and the entity as a whole. Then the court should compel and judge one who violates Gd's commands. Otherwise, it would be inappropriate to intervene in another's relationship with his Creator.

11. Talmud, Sanhedrin 84b

בן מהו שיקיז דם לאביו רב מתנא אמר ואהבת לרעך כמוך

May a son let blood to treat his father? Rav Matna said: "Love your neighbour as yourself."

12. R' Yaakov Emden, Mor uKetziah Orach Chaim 328

נ"ל דווקא כשרוצה למנוע מהשתמש ברפואה הוודאית (אף הסתמית ע"י רופא מומחה כוודאית חשיבא)... אבל אם נמנע מפני שאינו מחזיקה לרפואה בדוקה אפילו מדעת עצמו בלבד, כ"ש אם מסייעו רופא אחד... אין כופין, וכ"ש אם חושש הוא שמזקת לו אותה טרופה שסידר לו הרופא האומר צריך... רק בחולי ומכה שבגלוי שיש לרופא ידיעה ודאית והכרה ברורה בהם ועוסק בתרופה בדוקה וגמורה

It appears to me that [we compel] only where he wishes to refrain from a definite treatment – and the default assumption regarding an expert doctor is that his treatments are 'definite'… But if he refuses because he doesn't think the cure is tested, even on his own say-so and certainly if another doctor agrees, then we do not compel him. This is certainly true if the patient is concerned that the treatment may harm him… And [we compel] only for a revealed illness or wound, where the doctor has definite knowledge and clear comprehension and is using a tested treatment…

13. R' Yaakov Emden, Mor uKetziah Orach Chaim 328

אבל יש שבוחרין בספק נפשות כדי להציל עצמן מיסורין קשין כאותן שמוסרין עצמן לחיתוך מפני אבן שבכיס ובגיד וחצץ הכליות הכואב אותן מאד בצער קשה כמוות ר"ל. ולאלה מניחין אותן לעשות כחפצם בלי מוחה, מחמת שכמה פעמים נושעים ונרפאים.

Some choose to endanger their lives in order to avoid great pain, like those who undergo surgery for a kidneystone… which pains them like death. They may do so without protest, for they are often saved and healed.

14. R' Shlomo Zalman Auerbach, cited in Nishmat Avraham 2 pg. 47-48

אין לבצע ניתוח כזה נגד רצונו של החולה (או אפילו לנסות לשכנע אותו להסכים לניתוח) כיון שמדובר כאן בניתוח גדול ומסוכן שרק יוסיף לסבלו של החולה בלי סיכוי כל שהוא לחיי עולם.

One may not conduct such a surgery against the patient's will, or even try to convince him to agree, since this is a great and dangerous surgery which will only add to his suffering without any chance of restoring 'eternal' life.

No comments:

Post a Comment